Algemeen

Palau (of Belau zoals het lokaal genoemd wordt) is een eilandengroep in de Grote Oceaan. Het vormt de meest westelijk deel van de Carolinen. Het ligt ten oosten van de Filipijnen en ten noorden van het Indonesische Guinee.

Er wonen naar schatting 22.000 mensen. Sinds 1994 is het een zelfstandig land, omdat de bewoners zicht niet wilde aansluiten bij de Federale Staten van Micronesia. Het land bestaat uit circa 340 eilanden en is opgedeeld in 16 staten. De grootste stad is Koror (circa 14.000 inwoners), maar dat is niet de (meer) hoofdstad. Bij de onafhankelijkheid is vastgesteld dat de hoofdstad op het grootste eiland (Babeldaob) moest liggen. Vandaar dat Ngerulmud sinds 6 oktober 2006 de hoofdstad is, terwijl hier maar een paar honderd mensen wonen. De meeste eilanden zijn niet bewoond. Een aantal eilanden in het zuiden (Koror) zijn met bruggen aan elkaar verbonden. Het land heeft een vrijhandelsverbintenis met de Verenigde Staten. Een aantal landen heeft er ook een ambassade (zoals VS en Filipijnen). In Koror zijn er een paar (Amerikaanse) banken.

Het Tropische klimaat is vrij constant en het is er bijna altijd rond de 28 C. De natste periode is in juni tot oktober, maar het maandelijkse neerslag gemiddelde is ongeveer 300 mm.

Het land is een republiek en circa 459 km2 groot. De munt eenheid is de Amerikaanse dollar. Engels is de zakelijke taal, maar de oorspronkelijk taal Palaus wordt ook nog gesproken. Er wordt veel aan gedaan om de lokale cultuur te behouden. Het land heeft een internationale luchthaven ongeveer 10 kilometer ten noorden van de stad Koror (wat ook de naam is van een staat). Er wordt onder andere op gevlogen door Korean Air (Seoel) en China Airlines (Taipai) (Azie), Delta Airlines (VS), United Airlines (via Filipijnen (Manilla)/ San Francisco-Guam) en Japan Airlines. Sommige maatschappijen vliegen alleen in het toeristische seizoen (Januari/ April). Verder is er een lokale luchtvaartmaatschappij.

Voor de aanvoer van goederen is het land vooral afhankelijk van de VS. Veel agricultuur (aardappelen, cassave, kokosnoten) is er niet. Er wordt uiteraard ook in beperkte mate gevist. Toerisme is de grootste inkomstenbron. Je kunt je ook niet zomaar vestigen op het eiland. Je kan wel een werkvergunning krijgen, mits je voor een lokale werkgever werkt. Het veranderen van werkgever is eigenlijk niet toegestaan, dan moet je eerst twee jaar van de eilanden af.

De meeste toeristen komen uit China (circa 45%) en Japan (circa 25%). De VS leveren circa 7% en Europa slechts 4% van de toeristen. Het aantal toeristen varieert van 6000 tot 12.000 per maand. Sinds 2015 neemt het aantal toeristen juist af, terwijl het in andere landen in de regio juist toeneemt.



Het ontstaan van de eilanden is niet geheel duidelijk. Het zou zijn ontstaan doordat twee tektonische platen tegen elkaar zijn gebotst waardoor de zeebodem omhoog werd gedrukt. Daarnaast zou er ook sprake zijn vulkanische activiteit waardoor de eilanden zijn ontstaan. De eilanden zijn dan ook een combinatie van lava, kalksteen en koraal. Buiten de rug in de oceaan is het dan ook duizenden meters diep. Rondom het eiland ligt een behoorlijk aantal koraalriffen, veruit de meesten in het zuiden. Er is een grote verscheidenheid aan koralen en bijbehorende vissen. Er zijn ook veel naaktslakken, platwormen en ander klein leven te vinden. Het wordt dan ook tot de top duiklokaties gerekend. Doordat er op vele plekken sprake is van flinke (getijden) stromingen, komen hier ook veel haaien voor. Er wordt lokaal ook veel gedaan om de riffen te beschermen, bijvoorbeeld door vervuiling te voorkomen. Om te mogen duiken moet je een bijdrage betalen, want het is een natuurreservaat. Doordat de Amerikanen tijdens de Tweede Wereldoorlog flink slag hebben geleverd met de Japanners, liggen er in het zuidelijk deel van de eilanden een flink aantal wrakken. Zeker 20 zijn er als duiksite gemerkt. De meeste duikstekken liggen ook in zuiden. Vanuit Koror naar het zuidelijke eiland Peleliu is het met een snelle boot ruim een uur varen. Veel duikstekken zijn te vinden bij Ulong, Ngemelis en Peleliu. De overheid beschermd sinds 2009 een territoriaal zeegebied van circa 600.000 km2, waarin jagen op haaien verboden is. Er komen naar schatting 17 soorten haaien voor en het is het eerste gebied in de wereld waar haaien worden beschermd.

Wanneer de eerste mensen op het eiland zijn komen wonen is ook niet geheel duidelijk. Er zijn aanwijzingen dat er rond 3500 voor christus mensen vanuit Indonesië hier naar toe zijn gekomen. In de tijd dat de European op ontdekkingstochten gingen, werd ook de eilandengroep 'ontdekt'. De Spaanse ontdekkingsreiziger Ruy Lopez de Villalobas deed de eilanden aan in 1543, maar de eilanden werden toen niet gekoloniseerd. In 1783 strandde er het Engelse schip Antilope met kapitein Henry Wilson. De lokale bevolking hielp hem het schip repareren.

De eerste echte Europese inmenging was pas in 1885 toen de Spanjaarden controle namen over Carolinen eilanden. Palau werd in 1899 verkocht aan de Duitsers die er ook een handelspost van maakten. In die tijd is ook de German Channel (in het zuiden) aangelegd. Dit deden door fosfor bommen te laten ontploffen zodat er een vaargeul ontstaan is. De zuidelijke eilanden liggen in een soort baai, die slechts op een paar plaatsen (in het Noorden) te verlaten door schepen met enige diepgang.

Na het verlies van de Eerste Wereldoorlog door de Duitsers, kwam het gezag in handen van de Japanners, die in Koror het administratieve hoofdkwartier van zuid pacific vestigden. Nadat de Japanners in de Tweede Wereldoorlog waren verslagen, namen de Amerikanen het gezag over en werd er een infrastructuur aangelegd en scholen opgericht. Op 1 oktober 1994 werd het land zelfstandig. Op de eilanden wonen diverse stammen en die krijgen nu de vrijheid om hun eigen cultuur zoveel mogelijk in stand te houden.

Behalve duiken, zijn ook diverse andere mogelijkheden om de eilanden te ontdekken. Wandelen op Babeldaob is er 1 van. Het eiland is 43 kilometer lang en 24 kilometer breed en heeft ook een flink bos, waar vogels spotten ook goed mogelijk is. Ook andere watersporten is mogelijk. Tot voor kort kon je er ook parachutespringen, maar die onderneming is failliet gegaan door gebrek aan belangstelling (al is hun website nog wel in de lucht).